El problema de los enlaces rotos

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En 2011 comenté un fallo de la Corte Suprema Americana que decidió que los vídeos juegos están protegidos por la garantía de la libertad de expresión. Como cuenta el New York Times, una de las notas al pie de ese fallo es un enlace a un sitio que, hoy en día, dice lo siguiente:

“Error 404 – Archivo no encontrado ¿No estás contento de no haber citado este sitio? Si lo hubieras hecho, como lo hizo el Juez Alito en “Brown v. Entertainment Merchants Association”, el  sitio original habría desaparecido mucho tiempo atrás y alguien habría comprado ese dominio para ilustrar sobre lo efímero de la información enlazada en la era de Internet”

La nota es un reseña del artículo académico “Scoping and Addressing the Problem of Link and Reference Rot in Legal Citations”que reveló que el 70% de los enlaces de una serie de revistas jurídicas americanas y el 50% de los enlaces de las Sentencias de la Corte Suprema Americana ya no enlazan al material original citado. El diario también cita otro estudio reciente, “Something Rotten in the State of Legal Citation”, que encontró que el porcentaje de enlaces rotos citados por sentencias de la  Corte Suprema de ese país es de un tercio del total (29%).  La diferencia en los porcentajes de los dos trabajos se explica porque el segundo artículo solo estudió enlaces rotos (los que dan error 404) mientras que el primero constató si la información citada en el enlace permanecía inalterada.

Ambos estudios señalan que el fenómeno sucede con enlaces a todo tipo de contenido (HTML, PDF, vídeos) y que tampoco importa si el sitio enlazado pertenece a instituciones privadas o a entes gubernamentales: algunos fallos enlazan a páginas de la propia Corte que ya no existen. Obviamente, los dos estudios también demuestran que el problema se agrava a medida que avanzan los años. La red, parece, es muy frágil.

El segundo artículo señala que la Corte Americana encontró una solución para los enlaces a material escrito: sus amanuenses simplemente imprimen y guardan una copia. Los autores del primero, con más espíritu de la época, proponen una base de datos que asegure que los enlaces citados permanecerán inalterados; se llama Perma.cc y pronto estará en funcionamiento (¿Quién se asegura que está base de datos no sea también efímera?).

El problema, claramente, excede a los artículos académicos y fallos judiciales; y no es nuevo. La humanidad ha perdido en saqueos, incendios o por simple desidia obras muy valiosas. Un libro reciente, y que recomiendo, “The Swerve”, cuenta como debemos a un anticuario italiano del Siglo XV el descubrimiento del único ejemplar de la obra “De la Naturaleza de las Cosas” del poeta y filósofo romano Tito Lucrecio Caro, que había estado perdida por casi 1500 años y fue muy influyente durante el Renacimiento. Pero una buena parte de todas las obras creadas por la humanidad no han sobrevivido al paso del tiempo, como cuenta este fascinante artículo de Wikipedia. Y no hemos perdido solamente obras de la Antigüedad Clásica; el fenómeno se extiende hasta nuestros días.

Internet no cambió este panorama, porque los cambios de formato (CD, DVD, pendrive y nube), el desinterés y hasta la mala suerte también producen la destrucción de información. Y esto es un problema porque no solo desaparecen enlaces y citaciones; día a día perdemos buena parte de las creaciones intelectuales de la humanidad.

Aunque tal vez esto no sea un verdadero problema.  El historiador británico Sir Edward Gibbon concluyó en su célebre libro que las obras que todavía preservamos de la civilización Greco Romana, porque sobrevivieron el paso del tiempo, habían probado su valía y que lo que se perdió seguramente no era tan importante.

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