La canción más popular del mundo

Tal vez no lo notaron pero es muy poco común escuchar la canción “Cumpleaños feliz” en películas o programas de televisión. Esto es extraño porque esta canción es, probablemente, la más popular y más cantada en el mundo.

Hay una razón para ello. Warner Brothers siempre argumentó ser la dueña de los derechos sobre la letra de esta canción y cobra por su inclusión, lo que le genera unos 2 millones de dólares al año. Muchos productores deciden no pagar y resuelven las escenas de cumpleaños de otra manera; otros no saben que la canción no está en el dominio público y se sorprenden con la factura de Warner. Jennifer Nelson, la directora de un documental sobre esta canción, eligió otro camino: en 2013 demandó a Warner Brothers argumentando que la canción estaba en el dominio público. Hace unos días un juez de los Estados Unidos le dio la razón (sentencia PDF).

La historia del mayor éxito musical de todos los tiempos

Mildred J. Hill

Mildred J. Hill

“Cumpleaños feliz” es una canción tan popular que lo primero que uno piensa es que es una canción tradicional con un origen remoto e incierto y, por lo tanto, en el dominio público. Pero esto no es cierto; sabemos mucho sobre el origen de esta canción, porque es un tema también muy popular entre los especialistas en derecho de autor. Uno de ellos, Robert Brauneis, escribió en el año 2010 el “paper” definitivo sobre el tema: “Copyright and the World’s most popular song” (pdf). Tiene 69 páginas, pero es fascinante.

“Cumpleaños feliz” fue compuesta antes del año 1893. La letra original, de autoría de Patty Hill, se llamaba “Good morning to you” y es muy similar a la letra de la canción tal como la conocemos. La melodía fue compuesta por su hermana, Mildred Smith, y es la misma melodía que se utiliza aún hoy en día. Patty era una educadora de renombre y Mildred musicóloga  y compositora. Como musicóloga Mildred escribió un paper que argumentaba que la música afro americana sería la base de la música nacional americana; entonces parecía chiste, pero entonces el Blues, el Jazz y el Rock and Roll estaban por venir. Como compositora sus melodías no son hoy populares salvo, claro, por la melodía más popular del mundo.

“Good Morning to you” podría haber seguido el mismo destino que el resto de las canciones de las hermanas. Pero en algún momento al comienzo del siglo XX comenzó a aparecer una letra alternativa: “Cumpleaños feliz”. Brauneis aduce que esto puede deberse a cambios culturales: En Estados Unidos al menos, la celebración de los cumpleaños data de la decáda de 1830, la torta de cumpleaños de la de 1850 y las fiestas de cumpleaños infantiles, recién entre las décadas de 1870 a 1920. Para los años 20, entonces, ya estaban todos los elementos para la celebración de los cumpleaños tal como los conocemos: faltaba solo la canción.

Fuente: Wikipedia

Fuente: Wikipedia

Y la canción se popularizó rápido. Ya en 1937 la canción fue incluida, solo como melodía, en dos películas para introducir escenas de cumpleaños. Obviamente, sus directores pensaban que su audiencia estaba familiarizada con esta canción.

La canción es tan popular que se ha traducido a decenas de idiomas, ha sido incluida en más de 100 películas y en innumerables programas de televisión y publicidades (serían aún mas si no fuera por la factura de Warner). Por supuesto, también se cantó miles de millones de veces en cumpleaños y es tan popular que cualquier escolar del mundo conoce una o dos versiones de parodias.

“Good morning to you” (letra y música) es de 1893. El año siguiente las hermanas Hill cedieron sus derechos a Charles Sunny y, luego de una larga cadena de cesiones, la letra canción pasó a pertenecer al fondo editorial de Warner Brothers, que aduce ser su dueña por una sucesión de cesiones desde Charles Sunny hasta ella. La melodía ya esta hace años en el dominio público americano.

El problema es no hay ninguna duda de que Patty Hill compuso la letra de “Good Morning to you” y que Mildred Hill escribió su música. Pero no sabemos con certeza si Patty Hill también escribió la letra de “Cumpleaños Feliz”.  Sabemos que esta letra fue compuesta antes de 1912 porque para ese entonces ya figura en catálogos, pero no hay evidencia clara de que Patty Hill sea su autora.

Antes de analizar el fallo en los Estados Unidos, me parece interesante determinar cual es la situación de esta canción para la Ley Argentina.

Cumpleaños Féliz para la Ley Argentina

Las leyes de derecho de autor son territoriales: en Argentina rige la Ley 11.723, que establece que los derechos de autor tienen una duración de 70 años contados a partir del 1 de enero del año siguiente al fallecimiento de su autor. Esto abre tres posibilidades:

  • Si Patty Hill es la autora de la letra de “Cumpleaños Feliz” entonces esta pasará al dominio público recién el 1 de enero de 2016, cuando se cumplan 70 años de su muerte.
  • La melodía de “Cumpleaños Feliz” está en el dominio público desde el 1 de enero de 1987, cuando se cumplieron los 70 años de la muerte de su autora, Mildred Hill.
  • Una tercera posibilidad es considerar que la canción es una obra en coautoría, en cuyo caso toda la canción (letra y música) pasará al dominio público el 1 de enero de 2016 cuando se cumplen los 70 años de la muerte de la última colaboradora.

El catálogo de SADAIC arroja varios resultados, que son seguramente arreglos y no hay nada registrado con los nombres de Patty o Mildred Hill. Pero he pagado derechos por esta canción en SADAIC y la consideraron del dominio público. Esto porque el uso de obras en el dominio público es libre pero obliga a quien las usa a tributar ante el Fondo Nacional de las Artes (acá desarrollo este tema).

El fallo

En Estados Unidos los plazos de protección son más amplios que en Argentina y el mercado mucho más importante. Por eso existe un “caso judicial” para determinar si Warner Brothers es o no dueña de los derechos sobre la letra de esta canción.

Lo primero que analiza el juez es un registro de 1935 sobre el cual Warner Brothers basa buena parte de sus derechos. En Estados Unidos, como en Argentina, es obligatorio registrar las obras para gozar de ciertos beneficios. Del mismo modo este registro es una presunción de titularidad, que por supuesto cede ante evidencia en contrario. El juez encuentra evidencia en contrario. El registro de 1935 fue para un arreglo en piano y señala como autor de este arreglo a un tal Preston Ware Orem: para el juez está fuera de toda duda que el Sr. Orem no es el autor de “Cumpleaños Feliz”, solo es el autor de este arreglo. Y esto es lo único que prueba este registro.

El juez después analiza otros registros de derecho de autor, anteriores a 1935, que señalan como autores de la letra “Cumpleaños Feliz” a otros autores y no a Patty Hill quien, como ya sabemos, es la autora indiscutible de “Good morning to you”. El juez no encuentra evidencia de que Patty Hill haya sido autora de esta letra y si ella no es la autora no puede habersela cedido a Charles Sunny y este, a través de la cadena de derechos, a Warner Brothers.

Finalmente, el juez analiza declaraciones de la propia Patty Hill en juicios que involucraron la letra de “Feliz Cumpleaños” y determinó que ni los juicios ni sus declaraciones en ellos son concluyentes: Por un lado, Patty Hill nunca aseveró ser la autora de está letra en particular y se limitó a señalar que la cantaban en la escuela donde trabajaba. Por el otro, ninguno de estos juicios llegó a Sentencia.

El juez concluye que no hay elementos para concluir que Patty Hill sea la autora de la letra de “Cumpleaños Feliz” y si ella no es la autora entonces falta el primer eslabón de la cadena de derechos que termina en Warner Brothers y entonces está firma no tiene los derechos sobre la letra de la canción.

Warner Brothers puede apelar está sentencia.

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  1. Pingback: Más sobre el caso “Cumpleaños Feliz” | Entremedios

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